People Encounters
An experience like this is greatly affected by the encounters you have with other people. Overall  this was an incredibly  positive trip.
  • The hospitality, openness and kindness of some of the Himeville Arms staff to George and I  was wonderful. Caron  kindly offered us a lift from Underberg to Merrivale when we needed it,  and we felt like more than guests, rather like  friends in the local community. After Sani, we  had sent some kit backs down to Himeville and arranged for our  collection from Bushmans  Nek a few days hence. All worked out well and it was greatly appreciated.
  • Jan and Helen, not only accommodated us at very favourable rates in  the backbackers they  are no longer  advertising, but also woke early and drove us to Witsieshoek in their cars to  ensure we could get an early start. Even  though it appeared that Helen's clutch was damaged  due to driving on such rough roads there was no hint of regret  at assisting us. Fortunately we  confirmed after the trip that her car was fine.
  • Witsieshoek, at the Sentinel Car Park was as disorganised as usual. We supplied a hike  register sheet with all our  info and paid fees despite the person in attendance indicating that  there are no receipts. Whether the fees paid go to   any cause relating to assisting hikers is a  good question.
  • Casual hikers who spend the Easter weekend in around the Tugela Falls area on top of the  escarpment are always  susceptible to opportunistic theft. We met, as always, disgruntled  hikers that had  lost boots and backpacks despite   the fact that they we followed down by  Parks Board guards carrying rifles. It seems this problem is here to stay.
  • In the central berg area, we encountered numerous "Dagga  Smugglers". Initially small groups  of 3 or 4 people acting  as mules  each carrying a sack, heading for one of the passes in the  late  afternoon. Hoping to offload their goods  and return in the early hours of  the morning. As  we neared Judges, ironically, we met the largest  groups we had  seen. There were  approximately 40 to 50 men gathered  around donkeys with large quantities of sacks. They  were  not  aggressive and we moved through the group as we crossed the saddle  on the path  they were probably waiting  to use for a large drop later that  evening.It appeared that this was  a key meeting point of two groups,  perhaps one  from Lesotho and the other responsible for  moving on into  South Africa. Generally they do not engage negatively as  they have a  task to  do and probably do want to draw undue attention to  themselves and jeopardise their chances  of  completing their work. We  talked briefly, shared some sweets and dried fruit, and enquired  as to  next position of  availability of water. We noticed that they sent an observer to watch our  movements and we chose to move away  from  the main path, camping some 500 metres off  the path lower down in a  valley. We saw nothing further. Perhaps  they moved in the night,  perhaps they waited another day. Looking at the people involved they are pawns in a bigger  game. Some had no shoes, wearing only their  blanket as protection against the elements. Not  a platform for  discussion but I sense the blame lies more with the target buyers and drug lords  than it does with the "mules" who  are scratching together a  living. It is easy to judge from a  position of comfort, and I leave others  to judge as they  see fit. 
  • As we progressed further south and the landscape opened up with broader and flatter valleys,  we encountered more  shepherds. Kraal  dotted each hill and herds of sheep and horses grew  in number. It was interesting to witness the  hill to hill communication between  shepherds, as  well as the good relationship between the shepherds  and their  multiple dogs. Friendly, always  keen on a handout of sweets,  we had no negative interactions at all. A harsh  lifestyle that  remind us how little some people can live on.
  • On reaching Bushmans Nek border control point we offered our  passports but as we were  hikers it was indicated  that this was  unnecessary. We had not technically left South Africa  although we spent the last 12 days walking  predominantly on the Lesotho side of the  international boundary. The border was most friendly and no  objection to  being used to take  photographs of our group and allowing us to enjoy some cold drinks and beers on the verandah  of   his post.